Protecting academic freedom and higher education

image1-1Today, Tuesday 23 June, OIDEL participated in a side event on the protection of academic freedom and higher education organised at the United Nations by the Permanent Mission of Portugal. The focus of the event was set on the presentation by Scholars at Risk of their latest report: ‘Free to Think’. (The report is available here:

Mr. Nuno Cabral, First Secretary of the Permanent Mission of Portugal and moderator of the event, introduced the three panellists by underlining the importance of discussing the issue of threats against academic freedom and higher education in the context of the right to education. He also reminded participants that Portugal, as the main sponsor of resolutions on the right to education to the Human Rights Council for the past two decades, has a particular interest and concern in this issue.

Mr. Robert Quinn, Executive Director of Scholars at Risk, then introduced his organisation’s report ‘Free to Think’. He explained that Scholars at Risk has set up the Academic Freedom Monitoring Project after noticing the lack of existing data on attacks on scholars. The report released today presents the first results of this project, documenting 333 attacks throughout 65 countries. Mr. Quinn emphasised the fact that cases have not been analysed through a national prism but rather with regard to their nature. They have been divided into five main categories, first among which is ‘killings, violence and disappearances’, covering one-third of all documented cases. He further mentioned that the report takes into account attacks in both conflict and non-conflict situations, perpetrated by both State and non-State actors. He finished his presentation by calling for a constructive partnership between States, academic institutions and civil society to work together on tackling these issues.

The second panellist, a professor from the University of Damascus currently refuged in Switzerland stressed, under the cover of anonymity, the difficulty of the situation for scholars in Syria. She said that professors under the Syrian regime have no freedom of thought, expression or movement and that the government keeps them under close control. Teaching curricula in adequate conditions is also very complicated, particularly due to the lack of resources. She concluded her testimony by regretting the lack of involvement of the international community to take the necessary measures to improve this situation.

Finally, Mr. Guilain Mathe, a scholar from the Democratic Republic of Congo also currently refuged in Switzerland, presented his contribution to the report. His research focuses on ten Sub-Saharan countries in a situation of conflict or presenting weak democratic institutions. To this day he has documented 30 cases of attacks. The main trends he identified as leading to attacks include lack of democracy within universities, lack of accountability of political officials and armed groups and lack of mediatisation of attacks. As a mean to tackle the lack of academic freedom, Mr. Mathe made three suggestions: instituting democratic governance in universities; reinforcing awareness among scholars or their rights; creating partnerships with the civil society, especially NGOs working on human rights.

In the discussion following these presentations, the panel was invited to reflect on various questions including: How has the report, from a methodological point of view, selected the cases it has taken into account as effectively violating the right of the scholars? To which normative perspective can these violations be ascribed under international law? How might such violations be effectively tackled?

Jack Wattiaux


Privatización y el rol de la sociedad civil


Os adjuntamos abajo el original de la intervención oral hecha por OIDEL -y co-signada por 20 ONGs- en el marco de la presentación del informe del Relator Especial del Derecho a la Educación en el Consejo de Derechos Humanos. El tema de este año fue la regulación de las empresas privadas en el contexto de la educación y la salvaguarda de la educación como bien público. La intervención oral fue realizada por nuestra representante ante Naciones Unidas. Claire de Lavernette celebró el contenido y trabajo realizado en el informe y recordó el papel de la sociedad civil como garante del derecho a la educación como bien público.

Joint oral statement submitted by:

Al-Hakim Foundation,
Association Apprentissages Sans Frontières (ASF),
Association Points-Coeur,
Associazione Comunità Papa Giovanni XXIII,
Catholic International Education Office (OIEC),
Congregation of Our Lady of Charity of the Good Shepherd,
Dominicans for Justice and Peace – Order of Preachers,
Fondazione Marista per la Solidarietà Internazionale ONLUS,
Foundation for Gaia,
Institute for Planetary Synthesis,
International Catholic Child Bureau (BICE),
International Federation of University Women (IFUW) (Now called Graduate Women’s International),
International Organization for the Elimination of All Forms of Racial Discrimination (EAFORD),
International Network for the Prevention of Elder Abuse
Mothers Legacy Project,
New Humanity,
Planetary Association for Clean Energy, Inc., The (PACE)
Servas International,
Teresian Association,
Women’s Board Educational Cooperation Society

The UNESCO Chair of the University of La Rioja, the UNESCO Chair of the University of Bergamo, and the Collège Universitaire Henry Dunant (CUHD) join this statement.

Mr. President,
We welcome the report of the Special Rapporteur which highlights repercussions of rampant privatization on principles of social justice and equity and the need to developing effective regulatory frameworks to uproot commercialization of education and safeguarding it as a public good.
We want to emphazise the relevance of the distinction made by the Special Rapporteur regarding the providers of “for-profit education” that are distinct from other non-state actors, such as religious institutions, non-governmental organizations, community-based groups, foundations and trusts. The Special Rapporteur commands the work of these providers and active engagement in upholding the right to education.
The Special Rapporteur also mentions in page 16 of his report that the “provision of alternative schools for linguistic, cultural or religious reasons in line with article 13 of the ICESCR has a recognized place in education systems and is important in maintaining diversity and protecting minorities within countries”.
M. Singh’s report also stresses that public policies can foster communities and NGOs to construct or establish schools for basic education, these playing a meaningful role for the realization of the right to education. There are many examples in Europe of good relationships between civil society and the State like in Spain, Belgium, Denmark or the Netherlands that are telling in this regard.
We want to insist on the fact that privatization comes from a failure from the State, not only for economic reasons. Instead of considering education as a fundamental human right of the person, some States tend to consider education as an instrument for building a state nation. That is what the UNDP Human Development Report 2004 denounced when it talked about the educational system understood as “Construction of a nationalized system of compulsory education promoting standardized curricula and teaching the dominant group’s language, literature and history”.
For our organizations, the best education model would be the one of Article 5 of the Universal Declaration on Cultural Diversity: All persons should be entitled to quality education and training that fully respects their cultural identity.

Derecho a la educación y refugiados

En el mundo hay una población de más de 43 millones de refugiados y la tendencia según la ACNUR parece que va al alza ya sea por conflictos, por violaciones de los derechos humanos o por accidentes naturales. Una de las preguntas que se formulan en este sentido es que hacemos con los niños en estas situaciones y que ROL juega el derecho a la educación.

Hoy, martes 16 de junio, se ha celebrado un evento paralelo en Naciones Unidas sobre la Educación de Refugiados en situaciones de emergencia. El acto ha sido esponsorizado por la Misión Permanente de Portugal, la Misión Permanente de Qatar y la Misión Permanente de Turquía. El evento ha contado con un amplio Panel y ha estado moderado por la Sra. Claire de Lavernette (Representante de OIDEL ante Naciones Unidas).

El acto ha estado introducido por Sr. Faisal Bin Abdulla Al-Henzab (Misión de Qatar), Sr. Pedro Nuno Bártolo (Misión Permanente de Portugal), Sr. Mehmet Ferden Çarikçi (Misión Permanente de Turquía) y el Sr. António Guterres ( Alto Comisario de Naciones Unidas para los Refugiados).

El Sr. António Guterres ha destacado en primer lugar la gran contribución a favor de la dignificación de los refugiados de Turquía, Portugal y Qatar. Sobre el derecho a la educación de los refugiados ha recordado que hay un gran consenso político a favor, un gran compromiso por parte de la sociedad civil y una buenas prácticas identificadas para ayudar a la gente en esta situación. No obstante, solo 1 de cada 2 refugiados en edad de recibir educación primaria la recibe; tema que se agrava en la situación de la educación secundaria siendo 1 de cada 4. Igualmente ha señalado la baja calidad de esta educación. La educación juega un papel importantísimo para los refugiados. Una vez se ha asegurado comida, agua y alimento ha señalado la educación debe ser la principal preocupación. Las razones esgrimidas de esta importancia radican en que 1º la educación prepara a los refugiados para su futuro y para una eventual reconstrucción de su país, 2º la educación es el mejor antídoto contra el reclutamiento de niños y adolescentes en bandas terroristas o guerrillas y 3º porque protege a las niñas de caer en matrimonios forzados. Delante las más de 20 misiones en el evento el Sr. António Guterres ha señalado que la inversión de la educación es una de las mejores inversiones en interés propio que pueden hacer los estados.

Tras la intervención del Alto Comisario de la ACNUR se ha abierto un segundo panel. En este han participado el Sr. Essa Al Mannai (Director de Reach Out To Asia – ROTA), el Sr. Abdullah Dilsiz (de AFAD), la Señora Zeynep Gündüz (CEO de Protection through Education), el Sr. Phillippe Testot- Ferry (UNICEF Senior Regional Education Advisor) y el Sr. Craig Mokhiber (Encargado del Departamento ESCR, del OHCHR).

La gran mayoría de los panelistas comentaron buenas prácticas para solucionar este problema. A destacar la intervención del Sr. Mokhiber que recordó y reivindicó la educación como el derecho que es. El Sr. Mokhiber recordó por un lado el derecho a la educación como un elemento que se desprende de la dignidad del seBuendiario-Refugiados-viven-en-carpas-ONU-e-Ikea-crearon-casas-solaresr humano y en segundo lugar la educación como el derecho del empoderamiento y elemento clave para el desarrollo. En relación con los refugiados este hecho tiene una doble importancia. Por un lado los refugiados – como los migrantes o cualquier ser humano- tienen dignidad de seres humanos, pudiendo reclamar el derecho a la educación que no siempre se les da. En segundo lugar ha recordado que los refugiados en su mayoría no pasan la vida en dicho estatus – la media de años son 17-, y es imperativo preparar a estos seres humanos para cuando termine esta situación accidental.

Ignasi Grau i Callizo

Los Derechos Económicos, Sociales y Culturales a debate

Este martes en el Palacio de Naciones Unidas OIDEL junto con la Misión Permanente de Portugal celebró un seminario sobre la Justiciabilidad de los Derechos Económicos Sociales y Culturales (DESC). El acto tuvo la presencia de 17 misiones diplomáticas y 15 instituciones de la Sociedad Civil. El Sr. Nuno Cabral (Primer Secretario de la Misión de Portugal) hizo la presentación y la Sra. Claire de Lavernette (Representante de OIDEL ante Naciones Unidas) la moderación. Los oradores fueron el Dr. Kishore Singh (Relator Especial del Derecho a la Educación), el Dr. Emmanuel Kabengele (Profesor de la Facultad de Medicina de la Universidad de Ginebra), Dra. Maria Smirnova (Investigadora de la Facultad de Derecho de la Universidad de Manchester), la Sra. Sandra Ratjen (Miembro de la dirección de ESCR-Net) y el Sr. Christian Courtis (Funcionario del Alto Comisionado de Derechos Humanos).
A menudo los DESC son tomados por derechos de segunda o incluso se entienden como simples principios rectores. En este sentido el seminario tenía como objetivo mostrar la importancia de la legislación internacional en DESC a nivel global y la existencia de estos derechos en las legislaciones nacionales.

El Dr. Kishore Singh recordó ampliamente el contenido de su informe sobre la justiciabilidad en el derecho a la educación. Recordando que pese a que el derecho a la educación es un derecho justiciable aún hay un gran margen de mejora.
El profesor Kabengele citó los grandes desafíos con los que se ha enfrentado el derecho a la salud, como su indefinición y sus altos costes de implementación. No obstante, mostró gran optimismo debido al aumento de jurisprudencia en todo el mundo, especialmente en zonas críticas como el África Subsahariana y América Latina.
La Sra. Sandra Ratjen puso varios ejemplos de distintos derechos en distintas tradiciones jurídicas demostrando la amplia aceptación de la justiciabilidad de estos derechos. Igualmente animó a visitar la base de datos de la Comisión Internacional de Juristas para ver la amplía jurisprudencia en este campo ( Sandra Ratjen celebró igualmente el hecho que las recientes modificaciones constitucionales están incluyendo los DESC en la lista de derechos.
La Dra. Maria Smirnova mostró la justiciabilidad de los DESC en Rusia, especialmente en el campo de la Educación, Sanidad y Seguridad Social. Mostrando igualmente como los tratados internacionales han sido ampliamente usados para la resolución de estos conflictos.

Finalmente el Sr. Christian Courtis hizo un resumen de las exposiciones. Igualmente recordó la conexión entre los derechos civiles y políticos y los DESC, subrayando que a menudo los derechos civiles y políticos se usan para señalar una violación de los DESC y al revés.
Finalmente hubo una serie de intervenciones de la audiencia. En el debate intervinieron las Misiones de África del Sud y Rusia. Asimismo el Sr. Philip Richard (OIEC) recordó la importancia de que la educación sea un derecho, y no un instrumento político. Igualmente la Sra. Caroline Staffell (Graduate Women International) hizo énfasis en la importancia de que estos derechos estén definidos puesto que este hecho facilita su justiciabilidad, recordando la importancia que del Comentario General número 13 al Pacto y la Declaración y el Programa de Viena para el Derecho a la Educación.

Esperamosla semana siguiente poner a vuestra disposición el informe con el contenido íntegro del seminario.

Ignasi Grau i Callizo